Comment l’Afrique peut-elle tirer profit de ses minéraux essentiels ?

Comment l’Afrique peut-elle tirer profit de ses minéraux essentiels ?

L’Afrique détient plus de la moitié des réserves mondiales de cobalt, 46 % du manganèse et 21 % du graphite, tous utilisés dans les batteries des véhicules électriques, et environ un quart de la bauxite, nécessaire aux technologies solaires photovoltaïques.

Pour atteindre leurs objectifs écologiques, l’Union européenne, les États-Unis et la Chine sont engagés dans l’équivalent moderne d’une ruée vers l’or.

Cette fois, cependant, les chercheurs de fortune ne cherchent pas des pépites brillantes au Canada, en Amérique ou en Australie. Tous les regards sont tournés vers les minéraux essentiels de l’Afrique – cobalt, graphite, lithium et autres -, des matières premières indispensables à la production de technologies propres, notamment les véhicules électriques (VE).

Dire que l’Afrique est généreusement dotée à cet égard relève presque de l’euphémisme. L’Afrique détient plus de la moitié des réserves mondiales de cobalt, 46 % du manganèse et 21 % du graphite, tous utilisés dans les batteries des véhicules électriques, et environ un quart de la bauxite, nécessaire aux technologies solaires photovoltaïques. Au-delà des réserves, l’exploitation minière et la production battent déjà leur plein dans un certain nombre de pays : Près de 70 % du cobalt produit dans le monde provient de la République démocratique du Congo (RDC) et ce pays est, avec le Pérou, le deuxième producteur mondial de cuivre, un élément clé des câbles électriques, derrière le Chili. Le lithium, dont les applications vont des batteries de véhicules électriques aux lubrifiants qui aident les éoliennes à tourner, est également extrait en RDC, ainsi qu’au Zimbabwe et en Namibie, tandis que le Ghana et le Mali possèdent des gisements de lithium qui ne sont pas encore exploités. La Namibie est également le deuxième producteur mondial d’uranium, utilisé dans l’énergie nucléaire.

Compte tenu de l’urgence de la transition énergétique, il n’est pas surprenant que le marché des minéraux critiques et des terres rares (un groupe de 17 métaux et alliages légers et lourds qui font partie intégrante de la performance et de l’efficacité des moteurs et des turbines ; il y a 100 sites de gisement de terres rares en Afrique) soit fort et en pleine croissance. Par exemple, l’Agence internationale de l’énergie (AIE) prévoit qu’à mesure que le monde s’éloigne des combustibles fossiles, les fabricants de technologies énergétiques propres auront besoin d’une quantité exponentielle de minéraux critiques. Plus précisément, l’AIE indique que d’ici à 2040, la demande de lithium sera plus de 40 fois supérieure à ce qu’elle est aujourd’hui ; au cours de la même période, les besoins en graphite et en cobalt seront 20 à 25 fois plus élevés. En ce qui concerne le cuivre, l’expansion prévue du réseau électrique au cours des 17 prochaines années signifie que la demande doublera probablement.

En bref, les opportunités abondent pour l’Afrique, surtout si l’on considère la pénurie de minerais critiques presque partout ailleurs – si seulement nous pouvons les exploiter.

Ce sujet est particulièrement d’actualité à l’heure où la Conférence des Nations unies sur le changement climatique de 2023 (COP28) s’achève et où les voix du monde entier continuent de peser sur ce que l’Afrique devrait faire (ou ne pas faire) de son pétrole et de son gaz.

Si nous voulons être honnêtes, nous devons admettre que nous n’avons pas toujours les meilleurs antécédents lorsqu’il s’agit de transformer les richesses en ressources en richesses réelles pour nos populations. Mais je crois que nous pouvons sortir de ce schéma.

Hors de nos mains

Pendant trop longtemps, par manque de volonté et de politique intérieure, nous avons laissé nos matières premières, y compris le pétrole et le gaz naturel, être exportées, ce qui signifie que nous n’avons pas eu la main sur les processus qui suivent ou sur la vente des produits finis.

En conséquence, nous n’avons pas profité de la création d’emplois, de l’industrialisation et de la diversification économique que représente le développement en aval, sans parler de l’argent qui en découle : C’est une réalité économique que les matières transformées coûtent plus cher que les matières premières.

Prenons l’exemple de l’énorme mine de cobalt et de cuivre de la RDC, Tenke Fungurume, qui est en production depuis 2009 et dont les réserves sont estimées à 32 ans.

China Molybdenum Co. (CMOC), le plus grand producteur de cobalt au monde, possède 80 % de la mine, tandis que Gecamines, l’entreprise minière publique de la RDC, détient les 20 % restants.

Comme si le contrôle de la production de la mine – quelque 125 387 tonnes de cuivre et 10 465 tonnes de cobalt pour le seul premier semestre 2022 – ne suffisait pas, CMOC contrôle également 72 % de la capacité de raffinage de la production de la mine. Mais CMOC ne raffine pas ces minéraux en Afrique ; au lieu de cela, elle transporte des minéraux non traités vers les ports de Durban, en Afrique du Sud, et de Dar-es-Salaam, en Tanzanie, pour les exporter.

Cela représente beaucoup de revenus potentiels que nous avons laissés s’échapper.

Pour tirer pleinement parti des minéraux essentiels qui se trouvent sous nos pieds, nous devons nous affranchir de notre mentalité « uniquement minière ». La chaîne de valeur ne doit pas s’arrêter à l’extraction.

Oui, je comprends l’argument selon lequel les minerais devraient être transformés en produits plus proches de l’endroit où ils seront utilisés, et que l’Afrique manque, par exemple, à la fois de la disposition de production nécessaire pour transformer le cobalt en batteries de véhicules électriques, et du marché des voitures électriques. (De jeunes entrepreneurs africains se sont attaqués à ce déficit, comme vous le verrez dans un instant).

Mais avec des investissements et une collaboration suffisants, nous pouvons renforcer les potentialités et catalyser le marché.

La bonne nouvelle, c’est que nous constatons des progrès dans cette direction.

En avril 2022, la RDC et la Zambie ont signé un accord de coopération pour la fabrication de batteries pour véhicules électriques dans la province du Katanga, la région riche en minerais où se trouve Tenke Fungurume. En décembre, les États-Unis ont conclu un protocole d’accord trilatéral avec ces pays afin de développer une chaîne de valeur complète autour des batteries pour véhicules électriques, « de l’extraction à la chaîne de montage ». Pour faire avancer les choses, la Banque africaine d’import-export (Afreximbank) et la Commission économique des Nations unies pour l’Afrique (UNECA) ont aidé la RDC et la Zambie à créer des zones économiques spéciales (ZES) pour la production de précurseurs de batteries, de batteries et de véhicules électriques. Selon les Nations unies, « l’Afreximbank et l’UNECA joueront un rôle central de facilitation, en tant que partenaires financiers et techniques du projet respectivement. Les deux institutions dirigeront la création d’une société d’exploitation (OpCo) en consortium avec des investisseurs (publics et privés) de la RDC et de la Zambie, ainsi que des investisseurs internationaux tels que la filiale de fonds d’impact d’Afreximbank, le Fonds pour le développement des exportations en Afrique (FEDA) ».

La RDC et la Zambie, ainsi que le Mozambique, la Namibie et la Tanzanie, ont participé à la récente réunion du Partenariat pour la sécurité des minéraux (PSM) afin de discuter des moyens d’améliorer les chaînes d’approvisionnement en minerais et de veiller à ce que les pays puissent bénéficier économiquement de leurs ressources minérales essentielles. Les États-Unis, le Royaume-Uni, l’Australie, le Canada, la France et le Japon figuraient parmi les partenaires du MSP qui ont participé à l’événement. Les objectifs du MSP sont d’attirer les investissements publics et privés, d’accroître la transparence et de promouvoir les normes environnementales, sociales et de gouvernance (ESG) dans les chaînes d’approvisionnement en minerais essentiels.

Outre l’installation de Toyota à Durban, en Afrique du Sud, pour assembler des VE hybrides à partir de véhicules importés « semi-démontés » et la conversion par l’Ougandais Kira Motors de bus à moteur à combustion interne en VE, une petite industrie de fabricants de motos à VE a vu le jour au Rwanda, au Nigeria, en Ouganda, au Kenya et en Afrique du Sud, ce qui pourrait accélérer la croissance d’un marché intérieur dont on a grand besoin et contourner la nécessité d’une infrastructure de recharge coûteuse à l’échelle du réseau, dont les véhicules à quatre roues ont besoin. Ces entreprises construisent des motos électriques à partir de zéro et remplacent les moteurs conventionnels par des moteurs électriques dans les motos existantes. Marit Kitaw, directrice intérimaire de l’African Minerals Development Centre (AMDC), a noté que cela prouve que « les capacités techniques et manufacturières du continent peuvent être développées avec des politiques de soutien, des programmes de renforcement des compétences, le développement des infrastructures et un climat d’investissement favorable ».

En ce qui concerne l’AMDC, l’organisation, créée par l’Union africaine en 2013, a élaboré la Stratégie africaine pour les minéraux verts (AGMS) afin d’aider les pays africains à tirer le meilleur parti de leurs ressources extractives, à y participer plus pleinement et à le faire de manière durable. Selon le Dr Kitaw, les objectifs de l’AGMS sont d’accélérer la fabrication locale d’intrants pour l’extraction et le traitement des minéraux verts stratégiques ; de construire davantage d’installations de traitement sur le continent, ce qui permettrait aux pays africains de s’approprier une plus grande part de la chaîne de valeur ; et de développer l’expertise technique de l’Afrique et d’augmenter les ressources pour la recherche, le développement et l’innovation.

Le travail à faire

Il reste encore des obstacles à surmonter. Et nous devons agir avec prudence.

Si des accords tels que ceux conclus entre la RDC et la Zambie constituent un début, nos nations doivent collaborer plus étroitement, en particulier lorsqu’il s’agit de questions telles que l’établissement d’un tarif extérieur commun (TEC). Cela permettrait d’éviter une approche disparate des importations et faciliterait les échanges commerciaux transfrontaliers entre les pays africains.

Nous devons développer nos infrastructures énergétiques afin de pouvoir soutenir la transformation et le raffinage.

Nous devons veiller à ce que nos gouvernements soient stables et à ce que nos rues ne soient pas marquées par la violence, qui fait fuir les investisseurs potentiels en masse.

Nous devons éviter les violations des droits de l’homme qui ont frappé d’autres industries extractives en Afrique, en veillant à ce que les lieux de travail soient sûrs, que les populations autochtones ne soient pas menacées, que les conditions de vie des travailleurs soient conformes aux normes universellement acceptées, que l’environnement physique soit protégé et que les enfants ne soient pas mis au travail alors qu’ils devraient être à l’école.

Alors que le monde s’oriente vers un avenir à faible teneur en carbone, l’Afrique a la possibilité de changer sa position dans la chaîne de valeur des minerais essentiels et, par conséquent, de changer son destin. Mais il y a énormément de travail à faire, et il faut le faire correctement. Avec les bons partenaires et le bon soutien, sur notre continent et dans le monde entier, ce sera le cas.

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