L’homme le plus riche d’Afrique et son projet de 12 milliards de dollars

L’homme le plus riche d’Afrique et son projet de 12 milliards de dollars

Sur son yacht à Lagos, le milliardaire évoque son ambitieuse raffinerie de pétrole et son rêve de racheter l’Arsenal.

En règle générale, je ne suis pas enthousiasmé par les raffineries de pétrole. Mais celui qui prend forme petit à petit dans 2500 hectares de marécages à la périphérie de Lagos, la capitale commerciale du Nigeria, est si grand, si audacieux et si potentiellement transformateur qu’il ressemble à l’alunissage de l’Afrique et son canal de Panama, une pyramide de Gizeh .de l’ère industrielle.

Si Aliko Dangote, l’homme d’affaires milliardaire derrière ce qu’il appelle son projet « fou » de 12 milliards de dollars, peut réussir, il restera dans l’histoire comme la combinaison de John D. Rockefeller, Andrew Carnegie et Andrew Mellon d’Afrique. Et une fois que vous l’aurez construit, vous tenterez de vous faire plaisir : vous rachèterez Arsenal, votre club de football préféré.

« Lorsque nous aurons terminé ce projet, pour la première fois dans l’histoire, le Nigeria sera le plus grand exportateur de produits pétroliers en Afrique », me dit-il, utilisant le cliché pour décrire un projet d’ambition pharaonique. Je suis assis avec l’homme le plus riche d’Afrique à discuter de sa vie d’excès pendant que nous mangeons de la nourriture thaïlandaise sur son yacht de 108 pieds, amarré dans la Laguna de Lagos. Cependant, l’image qu’il projette est plutôt celle d’un vendeur d’encyclopédies à succès modéré.

Quelques chiffres sur la raffinerie permettront d’éclairer l’étendue de sa « folie ». Lorsqu’il sera opérationnel – s’il fonctionne – il traitera 650 000 barils de pétrole par jour, soit un tiers de chaque goutte produite par le Nigeria et approchera 1% de la production mondiale. Cela en fera la plus grande raffinerie de pétrole du genre au monde. En tant que fonction secondaire, il produira tout le plastique dont les 190 millions d’habitants du Nigeria ont besoin (ou imaginent avoir besoin), ainsi que 3 millions de tonnes d’engrais par an, plus que tous ses agriculteurs n’en utilisent actuellement dans leurs champs.

Pour rendre les choses plus intéressantes, Dangote construit tout cela dans un marais. (Au moins, c’est un marais d’incitation fiscale.) Cela nécessite d’enfouir 120 000 pieux, qui mesurent en moyenne 25 mètres de long. Aucun port au Nigeria n’est assez grand pour accueillir l’équipement massif, y compris une tour de distillation de grande hauteur de 30 étages, et aucune route n’est assez solide pour supporter son poids. Dangote a dû construire les deux, dont une jetée dont il a dragué les fonds marins pour extraire 65 millions de mètres cubes de sable.

Il n’y a pas assez de gaz industriel dans tout le pays pour tout souder, alors Dangote construira sa propre usine de gaz industriel. Il n’y a pas assez de camions, elle les produit donc en joint-venture avec une entreprise chinoise. La centrale aura besoin de 480 mégawatts d’électricité, soit environ un dixième du total que le Nigeria, un pays qui a besoin de plus d’électricité, peut produire. Vous l’avez deviné : Dangote construira également sa propre centrale électrique.

Pendant des années – et de manière absurde – le Nigeria a exporté tout son pétrole sous forme de pétrole brut et a ensuite réimporté du pétrole raffiné, comme l’essence et le benzène. Cela a été une arnaque lucrative pour les intermédiaires qui gèrent les contrats d’importation et qui inventent des moyens d’escroquer un système faussé par les subventions.

Dangote dit qu’il a évité le commerce du pétrole en raison de sa réputation de corruption. « C’est très facile de détruire un nom », ajoute-t-il, faisant référence à une entreprise familiale qui remonte à son arrière-grand-père maternel, Alhassan Dantata, un riche commerçant qui importait des noix de cola du Ghana et exportait des arachides du Nigeria. « Mais il est très difficile de le construire. »

De nombreux milliardaires d’aujourd’hui tirent leur fortune d’actifs incorporels : Internet, les médias, la banque ou les fonds spéculatifs. Dangote a fait son argent avec des choses plus prosaïques : le sel, le sucre, la farine et surtout le ciment. Beaucoup de ciment.

Il est né à Kano, une ancienne ville commerçante du nord du Nigeria, où il a été élevé par ses grands-parents après la mort de son père alors que Dangote avait huit ans. Après des études de commerce à l’Université Al-Azhar du Caire, il a déménagé à Lagos pour travailler à son compte. Lui aussi est devenu marchand, mais contrairement à d’autres hommes d’affaires dont la fortune a été bâtie sur des licences d’importation disponibles pour les amis des politiciens, Dangote avait le désir de créer des choses.

Aujourd’hui âgé de 61 ans, la construction de sa raffinerie est l’aboutissement de cette ambition. Il produira chaque litre de pétrole raffiné dont le Nigeria a besoin, ce qui pourrait mettre fin à l’importation d’un seul coup, permettant au pays d’économiser des milliards de dollars en devises étrangères. Ne ferez-vous pas un ennemi de ceux que vous privez d’argent facile ? « C’est une société très dure. Seul le plus dur dans parmi les durs survivent ici ».

La plupart des Nigérians supposent que Dangote est plus dur que quiconque. Bien que pour beaucoup, il soit un héros qui construit des usines, emploie des milliers de personnes et réinvestit leur argent dans son pays, pour d’autres, c’est un méchant : un monopoleur impitoyable qui arrache les faveurs des gouvernements et écrase la concurrence. Certains l’accusent d’évasion fiscale en invoquant une incitation à l’investissement connue sous le nom de « statut de pionnier ». D’autres disent qu’il est plus un rentier qu’un entrepreneur, faisant chanter le pays avec des prix élevés et réalisant des profits absurdement énormes.

En personne, il est lui-même charme, un homme à la voix douce avec un visage agréablement rond, des cheveux courts et une moustache grisonnante si délicatement taillée qu’elle est à peine visible. Il projette l’intégrité et l’humilité, voire la piété. J’ai rencontré de simples millionnaires avec plus d’arrogance que lui. Cependant, Dangote est un milliardaire dont la fortune s’élève à 14 000 millions et est la 100e personne la plus riche, selon Forbes.

Il ne cache pas la façon dont il a obtenu sa grande chance, qui l’a transformé d’un homme riche en un colosse commercial dont les intérêts s’étendent sur tout le continent. Cela s’est produit un jour, peu de temps après l’élection de 1999 d’Olusegun Obasanjo, l’ancien chef militaire qui avait embrassé le mouvement du pays vers la démocratie en se présentant à la présidence. Dangote a contribué à la fois à cette campagne et à sa réélection ultérieure en 2003.

« Obasanjo m’a appelé pour le rencontrer », explique Dangote, se souvenant de la convocation. Il voulait savoir pourquoi le Nigeria ne produisait pas de ciment au lieu de l’importer. Dangote répondit qu’il était plus rentable de commercer que de produire. Cela ne vaudrait la peine que si les importations étaient restreintes. Obasanjo a accepté. Dangote n’a jamais regardé en arrière.

Actuellement, le roi incontesté du ciment d’Afrique produit du ciment dans 14 pays. J’ai entendu dire que l’entreprise a une marge de 60%, lui dis-je. Rejetez ce chiffre. « Nous avons une marge de 47% », dit-il, comme si c’était une bagatelle. Personne d’autre ne peut rivaliser en efficacité, dit-il.
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Les critiques disent que le Nigeria paie plus pour le ciment qu’il ne le devrait, ce qui réduit les investissements dans la construction et le logement. Quand je lui dis cela, il prend immédiatement son téléphone et vérifie les prix du jour au Ghana, au Bénin et en Côte d’Ivoire. Son propre prix est compétitif, dit-il, ajoutant que les gens oublient souvent les coûts de transport élevés.

Muhammadu Buhari, l’actuel président, désespère de la base manufacturière qui s’est flétrie à cause de la dépendance au pétrole, et regrette que le Nigeria importe même des cure-dents.

« Ce dont le Nigeria a besoin, c’est de produire localement ce que l’on peut produire localement », explique Dangote, grignotant une brochette de satay et défendant l’idée qui l’a rendu riche. « Le Nigeria importe toujours de l’huile végétale, ce qui n’a pas de sens. Le Nigeria importe toujours 4,9 millions de tonnes de blé. Le Nigeria importe encore 97 ou 98% du lait que nous consommons. » Parmi ces derniers (surprenant, considérant que le pays compte environ 20 millions de vaches), il dit : « Le gouvernement doit mettre en place une politique draconienne pour empêcher les gens d’importer du lait, comme il l’a fait avec le ciment.

Pour Dangote, des problèmes surviennent dans un pays ou un autre et il traverse constamment le continent en avion. En Tanzanie, où il a construit une cimenterie de 650 millions de dollars, il se bat contre le président contre une menace de confiscation d’actifs. Peu de temps après que j’ai rencontré Dangote, son directeur national en Éthiopie a été assassiné.

L’emploi du temps de Dangote l’empêche également d’avoir une relation amoureuse. Après avoir divorcé deux fois et avec trois filles adultes, il cherche une nouvelle petite amie. « Je ne rajeunis pas. Soixante ans, ce n’est pas une blague, « dit-il », mais il ne sert à rien de chercher quelqu’un si vous n’avez pas le temps. Je suis très occupé car nous avons la raffinerie, les produits pétrochimiques, les engrais, le gazoduc ».

Vos ambitions changent. Il parle de se retirer des affaires, de se concentrer sur la stratégie et de laisser les autres gérer les choses au jour le jour. « J’essaie de quitter la direction de certains conseils. » Il prendra le secteur du ciment de Londres en bourse, peut-être pour cette année, et a déjà nommé des administrateurs indépendants pour aider à répondre aux exigences de gouvernance de Londres.

Il reste le plus grand partisan du Nigeria, même s’il nie systématiquement toute ambition politique. S’il se présentait à la présidence, il ne devrait pas y avoir de pari contre lui. « Le Nigeria a toujours manqué de leadership visionnaire » est ce qui se rapproche le plus d’une déclaration d’intention politique de sa part. « Il n’y a aucun pays en Afrique qui a l’énergie d’ici. Rien ».

Il est moins insaisissable lorsqu’il s’agit d’une autre ambition : ses projets avec Arsenal, une équipe de football de Premier League qu’il soutient depuis longtemps. « J’aime Arsenal et je vais certainement y aller », déclare-t-il, comme s’il parlait du dernier modèle d’iPhone. Il l’estime à environ 2 milliards de dollars. Frustré par le déclin du club sous Arsène Wenger, l’entraîneur récemment remplacé, il dit qu’en tant que propriétaire, il s’impliquerait dans la reconstruction de l’équipe. « Quand je l’achèterai, je devrai le mettre à la hauteur des attentes de nos fans. »

Mais vous devez d’abord construire une raffinerie. « Quand vous visiterez, vous verrez le mal de tête dont je parle », dit-il à propos d’un projet dans lequel il a investi plus de 6 milliards de dollars de son propre argent. « Une fois que j’en aurai fini avec ce mal de tête, je m’occuperai du football. »

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